De Belgische wijk van het eclectische Keulen

Niel
Van Herck

Niel is managing partner at a marketing agency and a seasoned traveler.

“Keulen is anders dan de andere Duitse steden. Het is losser en rebelser, maar wel op een heel toegankelijke manier. Iedereen is hier welkom, zo lang je het maar gezellig houdt.” Jesse, onze stadsgids van dienst steekt de lof voor zijn stad niet onder stoelen of banken. Dat rebelse zie je wel in de stad, zeker als je naar nieuwe kunstinitiatieven, de creatieve sector en de architectuur kijkt. Hoewel dat laatste misschien noodgedwongen is.

Keulen, de vierde grootste stad van Duitsland, bestaat al langer dan 2000 jaar en kent dankzij de strategische ligging een ongelofelijk rijke geschiedenis. Je vindt er een van de oudste universiteiten van Europa, zowel de Kelten, de Eburonen, de Franken als de Romeinen zwaaiden hier de plak en de prachtige Dom torent ondertussen meer dan 700 jaar boven de stad uit. Van de oude industrie schiet niet zo veel meer over, maar het creatieve en eclectische leeft.

© Niel Van Herck

Tijdens de Tweede Wereldoorlog werd het centrum van Keulen bijna volledig verwoest. Enkel de Dom hield kranig stand, dankzij de stalen constructie in het dak. Spelregels en urban planning waren er duidelijk niet en dat maakt van Keulen een walhalla voor architectuur-fans. Pak gids Jesse onder de arm en loop langs Romeinse muren, middeleeuwse torens en hypermoderne woonwijken waar hier en daar een statisch barok herenhuis uit de toon valt. In een straat zie je soms 15 verschillende architecturale stijlen, geen wonder dat de stad een vaste studiereis is voor architectuurstudenten. De monstrueuze gebouwen uit de Bauhaus, waar nu vaak bedrijven en mediahuizen in zitten, moeten qua hoogte toch de duimen leggen voor de iconische televisietoren.

Underground art in Ebertplatz

De heropbouw ging trouwens niet overal in de stad even vlot. Neem nu de Ebertplatz achter het station, niet bepaald de place to be in de jaren negentig. Tot enkele lokale kunstenaars er genoeg van hadden en van Ebertplatz hun nieuw hoofdkwartier maakten. Meryem Erkus is een van de trekkers van het project en legt uit: “dit plein, ooit een vergeten stukje Keulen, wordt nu stilaan een ontmoetingsplaats voor creatieven, kunstenaars en de buurtbewoners.

Het metrostation is er ondertussen omgebouwd tot verschillende kunstgallerijen, de roltrappen zijn herwerkt tot kunst, de fontijn blaast weer water en er is ruimte voor events en feestjes. Op dinsdagen komen architectuur- en urban design-studenten hier les volgen, op andere momenten wordt de locatie gebruikt voor expo’s. Mooi ook om zien hoe de locals Meryem op handen dragen: “dat komt omdat ze voelen dat ik geloof in de wijk, in hen. We willen die mensen hier niet weg, integendeel, we gaan ervoor zorgen dat hun wijk nog meer van hen wordt, met kunst en urban interventions.”

© Niel Van Herck

Little Belgium

Wist je trouwens dat er ook een Little Belgium is in Keulen? Met een Brussel-, Antwerpen- en uiteraard -want ja mooiste stad van België- Gentstraat. Maar zij die Chinatown vibes verwachten en dus op elk hoek een frietkot, wafelkraam of bruine kroeg willen zien, komen bedrogen uit. De wijk heet alleen maar de Belgische wijk omdat het in de richting van België ligt. En toch kunnen we er behoorlijk trots op zijn, aangezien het zo wat de hipste wijk van Keulen is.

Je vindt er overal gezellige koffiehuizen en bakkertjes, terwijl de shoppers al hun energie en centen kwijt kunnen in de ontelbaar vele boetiekjes. Boekenlezers, hangmatters en speelpleinlovers chillen in het stadspark, terwijl de feestneuzen ‘s avonds richting het tot club omgebouwde station huppelen. Die losse sfeer waar Jesse helemaal in het begin over sprak, ja, die snuif je hier zeker op.

Ver van Big Belgium (ahum) ligt Keulen niet, dus spring die trein op of de wagen in en ontdek de creatieve kant van deze eclectische Duitse stad.

© Niel Van Herck